Hexapole Automatisering is trots op alle opdrachten waarmee we de afgelopen 25 jaar onze naam als softwarespecialist hebben gevestigd. Deze maand in dit jubileumjaar: ingenieuze kledingsorteersystemen voor het Zwitserse detailhandelsconcern Migros.

Er zijn projecten die voor onze organisatie en medewerkers de kers op de taart zijn. Vanwege de omvang, de complexiteit of de bijzondere samenwerking. Klussen waarin onze ict’ers zich from scratch vastbijten en waarvoor met liefde overuren worden gedraaid. En die (virtueel) de champagnekurken laten knallen als het eindproduct fier overeind staat.
Zo’n baanbrekend project startte Hexapole in de jaren negentig voor Migros, het allergrootste Zwitserse detailhandelsconcern. Wie weleens in Zwitserland is geweest, kan zich ongetwijfeld het no-nonsense oranje logo van deze retailer voor de geest halen. Migros bestaat al bijna een eeuw; het is een coöperatie waarvan iedere Zwitser gratis lid kan worden. Een kwart van de bevolking is dat ook daadwerkelijk.

Ingrijpende automatisering
De warenhuistak van Migros benaderde Hexapole ruim twintig jaar geleden met de vraag of wij een softwaremodule konden ontwikkelen om kleding te sorteren. Van ondergoed tot skipakken en van rompertjes tot voetbalschoenen. De Zwitserse onderneming wilde daarmee de bevoorrading van de honderden filialen ingrijpend automatiseren. Een prachtige en uitdagende opdracht die Hexapole vanaf de basis moest programmeren.
Natuurlijk heeft dit verhaal een happy end: we hebben deze klus voor Migros met vlag en wimpel geklaard. De sorteermachine zelf werd gebouwd door Promech in Haarlem; Hexapole zorgde ervoor dat het personeel van Migros met de machine kon communiceren. Dat was verreweg het moeilijke stuk in dit geheel, want mensen kunnen ongelofelijk veel dingen fout doen. Onze taak: voorkomen dat die menselijke fouten dure consequenties hebben.

Tienduizenden artikelen sorteren
Wat hebben wij gedaan? Hexapole bouwde voor iedere sorteermachine een computersysteem, dat verbonden is met de bedrijfscomputers van Migros. Voor elke sorteerrun stuurt de administratie van Migros een sorteerfile naar ons systeem. In die file staat welke artikelen verwacht worden, en naar welk filiaal elk artikel toe moet. Voor het complete beeld: het gaat hierbij om batches van tienduizenden artikelen. Daarna begint het sorteren – tweemaal per seconde legt een operator handmatig één artikel in een schaal van de sorteermachine. Al die artikelen worden geïdentificeerd door barcodelezers en gemeld aan de machine. De uiteindelijke bestemming wordt bepaald en de artikelen worden stuk voor stuk keurig gedropt in de daarvoor gereedstaande dozen. Mission accomplished, lijkt het.

Foutmarge bijna nul
Maar wat als er een verkeerd artikel naar een filiaal wordt gestuurd? In de meeste gevallen wordt het vermiste artikel gemeld, maar het ontvangen artikel niet. Het verzonden foutieve artikel verdwijnt en wordt een kostenpost. En serieus, die post is vaak hoger dan de kosten van het sorteren van duizenden artikelen. Onze software moet dus ingrijpen bij dit soort menselijke fouten. De operators kunnen slordig omgaan met de artikelen – bijvoorbeeld half op de schaal, twee artikelen in één schaal – onze software mag geen enkele fout maken want dat maakt de machine onrendabel. Natuurlijk doen we hier metingen naar. Daaruit blijkt dat we gemiddeld slechts één operatorfout op 60.000 artikelen niet corrigeren. Een score waarmee Migros dik tevreden is. Zó tevreden dat Hexapole anno 2019 nog steeds verantwoordelijk is voor het onderhoud van het softwaresysteem.

Klanten in Europa en Azië
Sorteren is dus inmiddels een expertise van Hexapole waarmee we de industriële automatisering van bedrijven verder perfectioneren. Zo zorgt onze software voor de distributie van boeken in België, het Verenigd Koninkrijk en zelfs in Zuid-Korea. Maar ook meer delicate artikelen als lingerie en juwelen komen dankzij Hexapole internationaal netjes van a naar b. Het is voor ons een exportproduct geworden waar we graag nog vaker de grens voor oversteken. En natuurlijk bedienen we er ook met genoegen nieuwe Nederlandse klanten mee.